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Le quatrième livre de Moïse dit les Nombres
Sondez les Écritures - 4ème année

Introduction
Pierre-Étienne Fuzier : Chapitres 1 à 36
Joël Prohin : Chapitres 1 à 36

La place du livre des Nombres dans la Bible

Le livre des Nombres est le quatrième des cinq livres de Moïse, qui constituent le Pentateuque, appelés aussi la Torah ou la Loi.

Le titre actuel de ce livre vient de la traduction en grec de l’A.T. (la Septante). Il se réfère aux deux dénombrements (ou recensements) du peuple, au début et à la fin de son voyage dans le désert (ch. 1 et 26).

Le titre du texte hébraïque correspond mieux au sujet du livre ; comme souvent, il en reprend les premiers mots : “Au désert”. En effet, une des caractéristiques principales de ce livre est qu’il se déroule pendant la marche du peuple d’Israël dans le désert, entre son départ du pays d’Égypte (relaté dans le livre de l’Exode) et son entrée dans le pays de Canaan (rapporté par le livre de Josué).

L’auteur

En dépit de toutes les spéculations faites à ce sujet, nous acceptons sans réserve que Moïse est l’auteur du Pentateuque comme le montre le double témoignage du livre lui-même : “Moïse écrivit […] suivant le commandement de l’Éternel” (33. 2) et du N.T. [Jean 1. 17, 46] (et de nombreux autres passages).

Dieu a révélé à Moïse certains récits dont il n’avait pas pu avoir directement connaissance, comme le célèbre dialogue entre Balaam et son ânesse (ch. 22).

Des récits et des ordonnances

Le livre des Nombres est une succession, assez complexe au premier abord, d’ordonnances et de récits entremêlés. Des portions narratives alternent avec des sections contenant des lois. L’étude détaillée nous montrera qu’il existe un lien étroit entre les unes et les autres.

Dieu avait donné à Moïse la loi, avec les dix commandements et les ordonnances qui en découlaient [Ex. 20-24]. Puis il avait donné des instructions sur la façon de construire son sanctuaire, le tabernacle (Ex. 25 à 30) et sur la manière de l’y servir (livre du Lévitique). Plus tard, il donnera des instructions concernant la vie du peuple une fois introduit dans le pays (livre du Deutéronome).

On peut alors s’étonner de trouver autant d’ordonnances dans le livre des Nombres : celles qui avaient été données auparavant ne suffisaient-elles pas ? Non, et on peut en discerner les raisons :

– d’une part, Dieu, dans sa grâce, reprend des ordonnances antérieures et les complète ; sa pensée initiale demeure, mais les modalités d’application prennent en compte la situation difficile de son peuple dans le désert (ex. : la Pâque, ch. 9) ;

– d’autre part, Dieu accompagne la progression de son peuple vers le pays promis en lui donnant des ressources nouvelles (ex. : la verge d’Aaron, la génisse rousse, ch. 17 et 19) ; aussi ce livre est plus que « au désert » : c’est une « marche dans le désert » .

Ces raisons sont pour nous des motifs supplémentaires pour étudier le livre des Nombres, tant il est vrai que ces récits ont une portée actuelle qui nous concerne directement. Cela est vrai pour tout l’A.T., mais c’est précisément après la citation de plusieurs événements de ce livre que Paul écrit aux Corinthiens : “Or toutes ces choses leur arrivèrent comme types, et elles ont été écrites pour nous servir d’avertissement, à nous que les fins des siècles ont atteints” [1 Cor. 10. 11].

La chronologie du livre1

La Pâque en Égypte et la sortie des fils d’Israël marquent le début de leur histoire en tant que peuple (14.01.01) [Ex. 12-14].

Quelques semaines plus tard, le peuple arrive au Sinaï (14.03.01) [Ex. 19] où Dieu lui donne la loi et les instructions pour fabriquer le tabernacle et l’ériger dans le désert. Le livre de l’Exode se termine par la dédicace du tabernacle neuf mois plus tard (01.01.02) [Ex. 40].

Le livre des Nombres reprend le récit précisément à cette date (7. 1), mais pas dans un ordre chronologique strict. Il est un exposé selon un ordre moral d’événements précis, sans souci de narration continue. En particulier, Dieu passe sous silence la plupart des années d’errance du peuple au désert. De cette marche, seul le chapitre 33 se fait l’écho, en détaillant les traites (les étapes) du peuple. La partie historique du livre se concentre donc sur un laps de temps assez bref, au début et à la fin du voyage du peuple.

Voici les jalons chronologiques qui nous sont donnés :

Jalons chronologiques du livre des Nombres

Plan du livre des Nombres

Les remarques chronologiques qui précèdent permettent de distinguer clairement trois parties dans le livre. Dans le plan qui suit, les sections ont généralement pour titre les événements racontés ; elles contiennent aussi les ordonnances qui y sont liées.

Première partie : La préparation du peuple : Ch. 1 à 10. 10

1. Le peuple en ordre : Ch. 1 à 4

2. La sainteté : Ch. 5 et 6. 1-21

3. Les conséquences de la sainteté : Ch. 6. 22 à 9. 14

4. La préparation immédiate au départ : Ch. 9. 15 à 10. 10

Deuxième partie : Les premiers pas dans le désert : Ch. 10. 11 à 19

1. Les premiers murmures : Ch. 10. 11 à 12

2. L’envoi des espions et la révolte du peuple : Ch. 13 à 15

3. La révolte de Coré : Ch. 16 à 18

4. La génisse rousse : Ch. 19

Troisième partie : Les derniers pas dans le désert : Ch. 20 à 36

1. Les derniers murmures : Ch. 20 et 21

2. L’histoire de Balaam : Ch. 22 à 25

3. Le peuple en ordre en vue d’entrer dans le pays : Ch. 26 et 27

4. Ce que le peuple doit à l’Éternel : Ch. 28 à 30

5. Les conquêtes à l’est du Jourdain : Ch. 31 et 32

6. Les étapes du voyage du peuple au désert : Ch. 33. 1-49

7. Les instructions pour la conquête et l’installation en Canaan : Ch. 33. 50 à 36

Photo de la plaine de Sinaï
Vue depuis le Mont Sinaï
Mark A. Wilson - Domaine public
Notes
1 –

Pour une lecture plus directe, les dates sont “traduites” sous une forme courante : 01.02.02 signifie “le premier jour du deuxième mois de la deuxième année après la sortie d’Égypte”.

2 –

Pour une lecture plus directe, les dates sont “traduites” sous une forme courante : 01.02.02 signifie “le premier jour du deuxième mois de la deuxième année après la sortie d’Égypte”.

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